3. VIAJE ESPECIAL 25 ANIVERSARIO: 3.4.4. CRUCERO POR EL CARIBE: CHARLOTTE AMALIE – ST. THOMAS (Islas Vírgenes de EEUU). PRIMERA PARTE

Después de conocer Grand Turk y San Juan de Puerto Rico, hoy  llegamos a las Islas Vírgenes, situadas entre el Océano Atlántico al Norte y el Mar Caribe al Sur.

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Las Islas Vírgenes fueron descubiertas por Cristóbal Colón en su segundo viaje, el día 21 de octubre de  1493 .

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Al mando de 17 navíos, arribó a una isla que los indios nativos llamaban Aya, a la cual  rebautizó como Santa Cruz, hoy St. CroixPequeñas  y numerosas  islas montañosas  se extendían  a su alrededor, al ser  para  la Iglesia Católica Romana ese día la festividad de Santa Úrsula y las once mil vírgenes, llamó a esas islas «Las Islas Vírgenes».

La historia de Santa Úrsula se basa en una inscripción latina del siglo IV que se conserva en la catedral de Colonia.

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La antigua leyenda recoge la historia  de una princesa de Bretaña  llamada Úrsula, hija del rey cristiano, Dionotus de Cornwal. Úrsula había hecho voto de castidad pero contra sus deseos, fue prometida en matrimonio a Conan Meriadoc de Bretaña, príncipe pagano.

La princesa fue advertida por un ángel en un sueño  y emprendió un peregrinaje por Europa acompañada de miles de doncellas (se dice que reunió a once mil vírgenes que la siguieron hasta el martirio). Llegó a Roma donde convenció al Papa Ciriaco y a Sulpicio, Obispo de Ravena, para que se unieran a ella y sus seguidores. En Colonia (Alemania)  los Hunos que dominaban la región, decapitaron a todas las  doncellas en el año 383. Una de  ellas de nombre Cordula, escapó de la muerte al esconderse, pero  más tarde se entregó  para unirse  a sus compañeras en el martirio.

La devoción a Santa Úrsula se extendió por toda Europa y en muchos lugares se erigieron iglesias en su honor. En el siglo XIII la universidad de París, la Sorbona, la adoptaba como patrona convirtiéndose en la protectora de los estudiantes universitarios en todo el periodo medieval. En el siglo XVI Santa Ángela de Mérici (1470-1540)  la eligió como patrona de su apostolado, fundando la Orden de las Ursulinas, la primera dedicada a la instrucción y educación de mujeres.

En la bandera de las Islas Vírgenes Británicas aparece la imagen de Santa Úrsula  vestida de blanco, sosteniendo una  lámpara (sería la valiente Cordula),  mientras que las otras lámparas representan al resto de las vírgenes que la acompañaron.

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El  21 de Octubre, día de Santa Úrsula,  es una fiesta  muy celebrada en las Islas Vírgenes Británica.

¡¡Hoy estamos a 21 de octubre!!! ….

                                                   ¡¡¡Feliz  día de Santa Úrsula!!!23

 

Seguimos investigando un poco más sobre la historia de las Islas Vírgenes   …..

Desde la época de Cristobal Colón,  las Islas Vírgenes  han pasado por muchos dueños. Poco valoradas por los españoles asentados en Puerto Rico, sirvió de cobijo a los  piratas durante los 150 años que siguieron al descubrimiento de América y desde entonces han estado en manos de varios países.

Además de a España, también pertenecieron al Reino Unido, a los Países Bajos, a Francia, Malta y Dinamarca, hasta  que una parte de las islas pasó definitivamente a Gran Bretaña  tras el Congreso de Viena en 1815  y  en 1917 Dinamarca vendió  otra parte de las islas a Estados Unidos.

Una época especialmente importante en la historia de las Islas Vírgenes fue a partir de 1666 cuando los daneses se establecieron en  las Islas. La  isla de Saint Thomas  adquirida por Dinamarca a los franceses pasó a ser la más importante, controlando toda la zona en 1672 por medio de la Compañía Danesa de las indas Occidentales, la isla se dividió en plantaciones y el cultivo de la caña de azúcar se convirtió en la principal actividad económica utilizando fundamentalmente a esclavos africanos como mano de obra.

En 1685 la Compañía Africana de Bradenburgo tomó el control del comercio de esclavos, estableciendo en St Thomas uno de los mercados  humanos más grande del mundo.  En esos años había en las islas más esclavos negros africanos que colonos europeos.

En 1681 los colonos daneses fundaron la ciudad más  importante de las Islas Vírgenes al sur de la Isla de St Thomas, que en 1691 recibió el nombre de Amalienborg («Amaliaburgo»), por Charlotte Amalie de Hesse-Kassel (1650-1714), la reina consorte del rey Christian V de Dinamarca-Noruega.

En 1764, Charlotte Amalie fue declarado puerto libre de impuestos por el rey Federico V de Dinamarca-Noruega.

A comienzos del siglo XIX, el comercio del azúcar entró en un período de decadencia debido a la competencia de los Estados Unidos, a la destrucción provocada por múltiples huracanes y por el encarecimiento de la mano de obra desde la abolición de la esclavitud en 1848,  por lo que se fue abandonando la actividad lo que provocó una caída muy significativa en la economía en general y como consecuencia una importante disminución  de la población.

La posición estratégica de la isla, interesaba a los Estados Unidos para mantener el control sobre el mar Caribe y el canal de Panamá. En 1917  Saint Thomas, Saint John y Saint Croix fueron adquiridas por los Estados Unidos por $25 millones de dólares, la ciudadanía estadounidense fue concedida a los residentes en el año 1927.

Actualmente las Islas Vírgenes  ocupan  una superficie de aproximadamente 670 km2  en total,  divididas en tres zonas:

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  • Las Islas Vírgenes de los Estados Unidos (territorio dependiente de los Estados Unidos de América como un «Territorio no incorporado»), ocupan una superficie de 352 km2.
  • Las Islas Vírgenes Británicas (Territorio Británico de Ultramar )  ocupan una superficie de 153  km2 . La isla principal es Tórtola en donde se ubica su capital Road Town.  
  • Las  Islas Vírgenes españolas o de Puerto Rico (Vieques, Culebra y otras islas menores) que fueron colonias de España hasta 1898, actualmente son parte del Estado Libre Asociado de Puerto Rico,  ocupan una superficie de 165,1 km2 .

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Las Islas Vírgenes de Estados Unidos  comprenden aproximadamente 50 islas y cayos en las Antillas Menores del Caribe,  destacando  St. Croix, St. John   y St. Thomas. Su capital es Charlotte Amalie en el sur de la isla de  St. Thomas a tan solo 80,5 km al este de Puerto Rico.  

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Y  aquí llegamos nosotros, en la tercera escala de nuestro crucero a bordo del Nieuw Statendam:

18 DE ABR. DE 2019:   LLEGADA 08:00 AM- PARTIDA 05:00 PM

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Un buen desayuno …….

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y listos para descubrir esta  isla y las huellas de su historia que nos hemos aprendido  Imagen2.

Hay dos puertos de cruceros en St Thomas: The West India Company Dock (más conocido como Havensight) y Crown Bay (Crown Point Marina). Havensight es el muelle más grande, lleno  de tiendas, sobre todo joyerías, restaurantes e incluso una oficina de correos a poca distancia de los barcos. Los taxis esperan en las puertas del muelle, un viaje al centro costará alrededor de $ 5/persona, pero también se puede disfrutar de un paseo agradable a lo largo de la costa hacia el centro de la capital,  Charlotte Amalie.

Un poco más lejos está Crown Point Marina, al oeste de Charlotte Amalie (la comunicación desde Crown Bay hasta el centro de la ciudad es más difícil). El servicio de taxi es la mejor forma de llegar al centro de la ciudad.

Hemos tenido suerte  nuestro barco atraca en Havensight

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El 80% de la población de la  isla es de origen africano descendientes de los antiguos esclavos, el 15% son blancos estadounidenses y europeos, mientras que un 5% es de origen puertorriqueño.

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La terminal de cruceros está  en una gran explanada  con  multitud de tiendas, una detrás de otra, pared con pared, es Havensight Mall, zona “duty free”, libre de impuestos,  por lo que son muchos los  que aprovechan su visita  para adquirir  sobre todo joyas: oro, diamantes, relojes exclusivos, etc.

Con los daneses la islas ya eran un puerto franco, sin impuestos y los americanos mantuvieron esto, por lo que la isla, tras la Segunda Guerra Mundial y el auge del turismo, empezó a convertirse en un punto  importante para los turistas y más aún con el boom de los cruceros,  St Thomas  se ha convertido en un gran centro comercial de lujo y Charlotte Amalie el puerto libre de impuestos más grande del Caribe.

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Muy próxima al punto de desembarque está la oficina de información turística  y Havensight Mall que veremos a la vuelta, ahora estamos ansiosos por conocer la ciudad.

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Los taxis en St. Thomas no tienen taxímetro, las tarifas son por persona y por destino.

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Es el único territorio estadounidense donde se conduce por la izquierda.

Ante nosotros un bonito paseo así que…….. iremos paseando Imagen1

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El centro de Charlotte Amalie está a  menos de 2 Km  del muelle de Havensight  y se puede llegar fácilmente al centro de la ciudad por el  paseo marítimo  Veterans Drive, cruzando el puerto deportivo de Yacht Haven.

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Ubicado a unos 10 minutos a pie de los muelles de cruceros de Havensight se encuentra este curioso  centro comercial (YACHT HAVEN GRANDE) formado por bonitos edificios de estilo colonial entre palmeras y cuidados jardines, que albergan  tiendas de lujosas marcas como Louis Vuitton o Gucci. Agradable  zona para pasear con magníficas vistas al puerto deportivo,  con sus yates y los grandes cruceros al fondo.

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Los únicos moradores que vemos por la zona:

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Salvo los gallos, gallinas y sus pollitos no vemos a nadie  más y las tiendas aún están cerradas, son las 9:00  de la mañana y  está claro  que aquí la gente no madruga….

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Dejamos atrás a nuestro Nieuw  Statendam que destaca  en el puerto con su gran embergadura.

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Protegida por la isla Hassell, la bahía tiene un muelle e instalaciones para cargar combustible, máquinas para barcos y astilleros, habiendo sido base de submarinos de los Estados Unidos hasta 1966.

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Después de recorrer este bonito parque, hay que seguir por un trozo de carretera Veterans Dr

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En una media hora  de paseo  llegamos  al Centro de Charlotte Amalie

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Primera parte de nuestra » ruta»:

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Vemos dos edificios, bastante anodinos, son el Tribunal Federal y el Palacio de Justicia (no parecen ni uno ni otro), llegamos a un parking grande, y enfrente ya vemos dos de los más emblemáticos edificios de Charlotte Amalie, a la derecha Fort Christian y a la izquierda el Edificio de la Legislatura (Capitolio, sede del Parlamento).

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El Castillo de Barba Azul es una propiedad histórica que data del siglo XVII y que la leyenda describe como morada de “Barba Azul”, pirata inglés cuyo nombre era Bartholomew Roberts (1682-1722), por el numero de sus atracos, estimados en al menos cuatrocientos en solo cuatro años, ha sido considerado como uno de los piratas más exitosos de la historia, convertido en el azote del Caribe, Brasil y la costa Este de África dirigiendo su tripulación en batallas que constantemente le superaban en hombres y armas y de las que salía victorioso usando la sorpresa y velocidad en sus ataques, lo que incrementaba su reputación con cada captura.

El siniestro torreón  que sobresale  sobre los tejados en lo alto de la colina, fue también antigua residencia del gobernador danés de la isla y por último se convirtió en un cuidado  complejo hotelero con inmejorables vistas del puerto y de  la ciudad, pero los huracanes del 2017 hicieron mella en tan magnífico lugar y  hoy sigue cerrado.

Llegamos al Legislature Building:

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El edificio de la Legislatura, Casa del Senado o Capitolio, en sus  dos pisos alberga las oficinas de la Legislatura de las Islas Vírgenes. El edificio original era una estructura de madera erigida en 1828 como cuartel para la policía danesa. En 1874 se reconstruyó  y en 1917, las ceremonias de transferencia de la propiedad de las Indias Occidentales Danesas a los Estados Unidos se llevaron a cabo en su patio. Entre 1917 y 1930 sirvió como cuartel para el Cuerpo de Marines de los EE. UU.  y luego como escuela pública. En 1956 fue restaurado y ocupado por la Legislatura y el Departamento de Bienestar Social. Desde aproximadamente 1970 hasta la actualidad, el edificio ha servido únicamente como la Legislatura. Actualmente está incluido en el Distrito Histórico Charlotte Amalie .

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Delante una gran explanada, abierta hacia la bahía con una antigua batería de cañones alineados:

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Desde aquí  vemos a nuestro Niew Statendam fondeado en el puerto.

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Al otro lado de la calle, la fachada posterior del  llamativo edificio conocido como  Fort Christian:

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Continuamos hacia la fachada principal de Fort Christian

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El Gobernador  Jorgen Iversen Dyppel dirigió la fuerza expedicionaria de Dinamarca-Noruega a St. Thomas, donde llegó el 25 de mayo de 1672 iniciando la colonización  de la Isla. En esta época  se comenzó la construcción de la fortaleza, que recibió el nombre en honor al rey Christian V. En el siglo XVIII, el fuerte se expandió, la torre central fue derribada en el siglo XIX, reemplazada por la actual estructura del renacimiento gótico, en 1874 se agregó una nueva entrada con la torre del reloj victoriano.

Se considera la estructura en pie más antigua de las  Islas Virgenes de EE. UU. Fue designado Monumento Histórico Nacional de los EE. UU. en 1977

La fortaleza  fue un edificio del gobierno, cárcel y más recientemente un museo. Después de estar cerrado una década por renovaciones, el fuerte reabrió en 2017 para el centenario del Día de la Transferencia o Transfer Day (el 31 de marzo se celebra como fiesta conmemorativa de la compra  de las islas a Dinamarca por parte de Estados unidos que tuvo lugar en 1917). Actualmente  vuelve a estar cerrado.

Continuamos hacia el Jardín de la Emancipación:

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El Parque de la Emancipación conmemora la abolición  de la esclavitud el 3 de julio de 1848  en las Islas  Occidentales Danesas. En el lado oeste del parque hay una estatua de soplador de conchas y una reproducción de la Campana de la Libertad (American Liberty Bell, cada estado y territorio de los EE. UU. tiene una copia de la Campana). Un busto del rey Christian  de Dinamarca está situado en el medio del parque. Adyacente al lado norte está Grand Galleria; inaugurado en 1840 como el hotel. En su apogeo, el hotel era el alojamiento de visitantes distinguidos y acomodados. Siguió siendo un hotel hasta 1975. Renombrado Grand Galleria en 2000, actualmente alberga tiendas y restaurantes.

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Al lado esta el edificio de Correos

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La oficina de correos de Alvaro de Lugo  u Oficina de Correos del Jardín de la Emancipación, se construyó entre 1937 y 1938, en sustitución del antiguo edificio de correos existente. En su interior  destacan  los murales de Stephen Dohanos, el artista estadounidense conocido por sus portadas del Saturday Evening Post. Las pinturas formaban parte del programa de la Sección de Bellas Artes establecido en 1934 por el Departamento del Tesoro. Los murales de Dohanos se titulan: «Las Islas Vírgenes, EE. UU. -El significado del mundo exterior» y «El tiempo pausado de los nativos». Algunos murales  han desaparecido con los años,  otros necesitan reparación y un par de ellos aún se conservan bastante bien.

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Delante de la oficina de correos  se levanta unas serie de esculturas que representan personajes ilustres  de la ciudad:

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Detrás vemos uno de los edificios más destacados de Charlote Amelie: El Hotel 1829.

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El Hotel 1829, una de las mansiones de Government Hill, más conocido como Kongens Gade 30. El edificio histórico fue construido originalmente como el hogar del capitán de barco francés y exitoso comerciante de St. Thomas, Alexander Lavalette. Fue utilizado como residencia privada hasta 1900, cuando se convirtió en un hotel. Pero en  2017 los huracanes lo afectaron seriamente y desde entonces permanece cerrado.

La sólida mampostería del Hotel 1829 es típica de muchos edificios históricos en St. Thomas, utiliza una mezcla de coral triturado, conchas y ladrillos europeos, también incluye muchas características distintivas, como un patio central de estilo español  pavimentado con azulejos marroquíes, y la escalinata adornada con una cascada en la pared que contiene más de 12,000 piedras de ámbar recogidas por todo el Caribe, la estructura está adornada con puertas y rejas de hierro forjado.

Esta elegante arquitectura patente en  otras muchas edificaciones que vemos por la zona,  recuerda los exitosos  negocios, sobre todos basados en el  comercio y en las plantaciones de caña de azúcar,  creados en St. Thomas en el siglo XIX que hizo  florecer grandes fortunas  reflejadas en suntuosas mansiones.

Como Haagensen House es otra sorprendente e histórica casa ubicada  muy cerca. La finca del siglo XIX era antiguamente la casa de un banquero danés.

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Se abrió al público como una casa-museo, con magníficas vistas y habitaciones lujosamente decoradas, muebles antiguos, obras de arte, arcos imponentes y una gran lámpara de araña.  Una de las habitaciones en el edificio principal presenta una serie de estatuas de piratas (19 en total), incluida una estatua de tamaño natural del mismo Capitán Barbanegra. Haagensen House era una de las ofertas turísticas en las rutas de visitas guiadas del Castillo de Barbanegra que queda muy próximo.

Hoy  todas estas mansiones las vemos cerradas  y muy deterioradas después de sufrir la devastación de los huracanes que azotaron la isla en 2017.

Continuamos  la ruta :

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Llegamos a los famosos «99 escalones»:

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El nombre original de los “99 escalones” era Store Taarne Gade (Great Tower Street) y  en realidad son 103.

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Estos escalones fueron construidos a mediados del siglo XVIII  por los daneses con los ladrillos traídos desde Dinamarca como lastre en los cascos de los sus barcos.  Docenas de calles escalonadas atraviesan casi todas las colinas que se elevan desde el área del puerto de Charlotte Amalie. Los llamados “99 escalones” son los más populares y probablemente los más fotografiados pues constituyen un bonito espacio entre palmeras y   buganvillas  de colores que llevan  a la colina Government Hill.

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Al final de la escalinata se pueden contemplar magníficas vistas sobre la bahía, además estamos en la ruta que nos conduce al  torreón  donde la leyenda sitúa una guarida  del feroz  pirata, Edward Teach o Barbanegra.

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idílicas vistas  en este luminoso  día,  donde las tranquilas aguas  de la bahía se funden con el azul del cielo. Imposible imaginar  la terrible fuerza de los huracanes azotando estos mismos lugares,  pero vemos  sus huellas devastadoras  en  las  muchas casas sin tejados, sin paredes, esqueletos de un pueblo en el que un día tan hermoso como hoy cuesta fijarse. Nuestra mirada se pierde en el colorido del horizonte pero la realidad está mucho más cerca.

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Seguimos hacia la derecha hacia Government House. Un elegante edificio neoclásico de 3 pisos de color blanco con herrajes bellamente intrincados a lo largo de los balcones. Construido entre 1865 y 1867, es un ejemplo de la grandeza de los edificios oficiales durante la época colonial danesa.

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Parece que se podía visitar el vestíbulo donde se mostraba la historia de las Islas Vírgenes y se exponían retratos de los gobernadores de las islas, las banderas, pinturas de Camille Pissarro y murales del artista italoamericano Peppino Margravite. Hoy esta cerrado  y con pinta de abandonado como el resto de mansiones que vamos viendo en nuestro recorrido.

 

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A lo lejos vemos otras impresionantes construcciones,

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Es el momento de un descanso en este bonito rincón con fantásticas vistas, envuelto por la soledad y el silencio:

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Cada vez se hace más intensa la sensación de estar en una isla fantasma, en todo el recorrido no hemos visto a nadie y todas las casas están cerradas, con las cicatrices de los huracanes  en sus estructuras.

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Dejando a la izquierda otra magnífica mansión, también en estos  momentos abandonada, Villa Notman, una de las espectaculares villas de St. Thomas,  construida en 1860 por el ingeniero escocés Robert Notman en 1860, destacando su balconada de hierro fundido blanco, lamentablemente los últimos huracanes la afectaron seriamente.

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A la derecha “La estatua de las Tres Reinas”  inagurada en 2005 para conmemorar a tres mujeres históricamente importantes: María, Agnes y Matilda, obra del artista estadounidense Richard Hallier, las representa con antorchas en sus manos y herramientas de cosecha, como líderes de la revuelta conocida como FIREBURN.

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La historia de Fireburn realmente comienza con la emancipación y abolición de la esclavitud en 1848. El gobierno danés aprobó la Ley del Trabajo en 1849 para regular el empleo de los antiguos esclavos. Hubo pocas oportunidades de trabajar en la isla, aparte de en las plantaciones en las que los trabajadores habían trabajado anteriormente, de forma gratuita como esclavos. Al igual que las leyes promulgadas al final de la esclavitud en los EE. UU., la Ley del Trabajo mantuvo a la población ahora liberada atada a esas plantaciones con salarios exiguos. Los trabajadores calificados ganaban quince centavos por día, mientras que los trabajadores de campo ganaban cinco centavos por día. Además, cualquier persona no empleada se consideraba un vagabundo y castigable con prisión. De alguna manera, la vida posterior a la esclavitud fue más difícil, ya que a los trabajadores ya no se les proporcionaba vivienda, ropa o raciones de comida.

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En 1878, después de treinta años de «emancipación»,  la miseria seguía siendo el destino de  los antiguos esclavos y la lucha por mejorar las condiciones de vida se convirtió en un motín total liderado por Mary Thomas, Matilda McBean y Agnes Solomon, llamadas “las reinas de la rebelión”. Las plantaciones y los negocios fueron quemados en toda la isla durante varios días antes de que la revuelta fuera violentamente sofocada por las tropas estadounidenses estacionadas en Puerto Rico, a petición del gobierno danés. Muchos de los involucrados en los disturbios tuvieron un destino violento, hay constancia de unos nueve hombres fusilados en Fort Frederik, mientras que trece mujeres fueron acusadas de ser brujas y quemadas en la hoguera en Estate Grove. Otros fueron enviados a Dinamarca, donde fueron encarcelados, juzgados y eventualmente perdonados, a algunos se les  permitió regresar a las Islas Vírgenes.

Detrás de “la estatua de las tres reinas” vemos el torreón de Barbanegra

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Desde aquí  fantásticas vistas:

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Pero  el escondite de Barbanegra está cerrado,…… era de esperar hasta ahora  ¡todo lo hemos encontrado cerrado!29 (1)

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Se dice que Edward Teach, más conocido como Blackbeard the Pirate, usó la Torre Skytsborg (Skytsborg Tower, en danés «torre del cielo»)  construida por los holandeses en 1679 como un punto de observación para sus actividades piratas, por lo que el sitio adquirió el nombre de Castillo de Barbanegra.

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BlackBeard’s Castle,  el  supuestamente  “nido de piratas”, acabó siendo un complejo  hostelero con un patio que rodea la torre de más de 12 metros de altura con una escalera de caracol dentro de las gruesas paredes de 2 metros de espesor, con una escultura de bronce  que representa al temible  pirata Barbanegra.

Todo cerrado y sin nadie a la vista….

nos asomamos sobre la valla  para echar un vistazo ¡está todo abandonado!

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Pero mereció la pena llegar hasta aquí….

para sentir  la aureola de misterio que envuelve a las antiguas mansiones abandonadas, el silencio que acentúa la belleza de los paisajes, el desasosiego por el desamparo y la impotencia ante las temibles fuerzas de la naturaleza más destructoras que todos los piratas de todas las épocas juntos,  pero después de la tempestad siempre vuelve la calma y el sol vuelve a brillar y «las tres reinas» son trescientas, son tres mil, son millones que a lo largo de generaciones siguen luchando por las Islas, haciendo frente a las tormentas tropicales y huracanes como el  Hugo en 1989, el Marilyn en 1995 entre otros muchos que azotan con ferocidad las islas, sin poder olvidar el  Irma y María en 2017 cuya devastación  aún se puede ver en toda la ciudad.

Una fuerza mayor que la de los huracanes hace que en Charlotte Amalie aún  viva, aunque muchas zonas estén en la agonía, la recuperación es lenta y difícil, con la amenaza siempre presente  de un nuevo horror  sobre este idílico paraíso.

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Hoy no hay nadie, solo se oye el tenue sonido de la brisa y los pájaros…frente a nosotros las más bellas imágenes  de postal.

El cierre del complejo hostelero parece que desanima a los turistas, pero devuelve a la Colina de Barbanegra  algo de su esencia, la hace  más auténtica, más especial y sin duda merece una visita sosegada …..

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El tiempo se detiene en la Colina del Pirata y nosotros nos detenemos también para disfrutar del encanto del lugar.

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